Tal vez la mejor escuela en casa es… ¿en un barco?



Hace dos años, Alison y Luke Williams compraron un monocasco Moody Blue de 13,4 metros con el sueño de navegar alrededor del mundo con sus tres hijos.

Pero muchos compromisos los ataron a la costa: dos trabajos a tiempo completo, montones de deudas y la escuela de sus hijos en Nueva Gales del Sur, Australia.

Entonces la pandemia golpeó. Luke Williams, de 43 años, perdió su trabajo en la empresa de paisajismo, la escuela se puso online y la vida se limitó al hogar.

Los miembros de un club de yates “Skipper” vestidos como Papá Noel o su equivalente ruso. Foto REUTERS/Ilya Naymushin .

“Si no es ahora, ¿cuándo?”, pensaron.

Vendieron su casa, la mayoría de sus pertenencias y trasladaron a su equipo de tres niños de 7, 12 y 13 años, dos Labradoodles y un gato a su nueva casa flotante.

“COVID nos ha dado un empujón hacia adelante en lugar de frenarnos”, dijo Alison Williams, de 39 años, que dejó su trabajo como maestra de jardín de infantes.

Están reclamando algo que les ha faltado durante años. “Por fin tenemos tiempo como familia”.

Para muchas familias, el coronavirus alteró el delicado equilibrio entre el trabajo, la educación en casa y el cuidado de los niños.

Pero para un número creciente, la pandemia ha catalizado un salto que puede parecer irresponsable: uno hacia, si no hacia, el mar.

“Nunca hemos estado más ocupados”, dijo Behan Gifford, un entrenador de familias que buscan zarpar y fundador del Tótem de la Vela.

“Nuestra tasa de consultas y nuevos clientes se han multiplicado respecto de lo que era antes de la Covid. La gente quiere escaparse.

“Las familias están educando en casa y trabajando a distancia de todos modos”, dijo Gifford. “¿Por qué no tomar el dinero de una casa o de los ahorros y convertirlo en una aventura familiar inolvidable?”

A las familias con niños a bordo se les llama “barcos para niños” en la comunidad náutica. Gifford estima que hay más de 1.000 de ellos en el mar.

En 13 años de crucero (otro término para la navegación de recreo), Gifford, junto con su marido y tres hijos, dio la vuelta al mundo, visitó 48 países y territorios, nadó entre los restos de un avión de combate japonés en el Pacífico Occidental, y buscó el fantasma de Napoleón en la isla de Santa Elena.

Esta educación poco convencional benefició a su hijo mayor, que ahora es estudiante de tercer año en Lewis & Clark College en Oregón.

“Nuestros hijos son elocuentes e interesantes y muy diferentes”, dijo Gifford, que actualmente está anclada en el Mar de Cortés con su familia.

“Ser diferente es bueno; significa que se destacan”.

Con el lanzamiento de la escuela online, para usar el término en su moderno sentido sin salida al mar, muchos niños están confinados a las cuatro esquinas de la pantalla de su ordenador.

Pero para los niños de los barcos, su aula es tan amplia como el mundo.

Nathalie y Michael Neve, junto con sus tres hijos, están anclados frente a una playa desierta, rodeados de agua turquesa, a la vista de las colinas tropicales de Moorea en la Polinesia Francesa.

Cuando atrapan un pez, Michael Neve y Noah, de 12 años, lo abren para estudiar su sistema digestivo antes de filetearlo para la cena.

Miran en su intestino, a menudo observando peces más pequeños, pequeños calamares o un trozo de coral.

“No es el tipo de cosa que harías en un típico ambiente escolar”, dijo Michael Neve, que dejó su trabajo de ingeniería en Oregón para hacer un crucero en 2018.

El monocasco Ubi de los Neves, alimentado por energía solar, es en sí mismo una lección objetiva.

“Siempre volvemos a la energía y al espacio – ¿cómo se consigue lo esencial como la electricidad y el agua dulce en el barco? ¿Hay espacio para un Lego que acabas de construir o tenemos que volver a romperlo en pedazos antes de irnos a dormir?” dijo Nathalie Neve, una profesora de ingeniería mecánica que disfruta enseñando innovación a los niños.

Además de los libros de educación en casa, los niños usan una Wikipedia offline, que un amigo descargó en un disco duro para ellos, y una modesta biblioteca.

La señal de Internet se debilita en lugares remotos como la Polinesia Francesa, lo que reduce las peleas por el tiempo de pantalla.

En su lugar, los niños mantienen una lista de preguntas para buscar una vez que tienen acceso a Internet.

“Definitivamente hay algo en el hecho de que Internet no esté fácilmente disponible que lo hace sentir como algo especial”, dijo Nathalie Neve.

Los barcos para niños atraen a aquellos que buscan una vida menos mediada, una que cultiva la independencia y la resolución de problemas.

Una mañana reciente, una mujer en pánico corrió hacia Jace Chapman, de 13 años, y su madre, Caci, que había desembarcado en un muelle de la bahía de San Diego.

El marido de la mujer estaba siendo arrastrado al mar en un bote, después de descubrir que sus remos habían sido robados.

Jace saltó a su bote y se dirigió al hombre remando furiosamente contra el viento con una tapa de Tupperware.

Jace conectó los dos botes con una cuerda y llevó al hombre a la orilla.

“Me sentí como un guardacostas de EE.UU. en una misión de rescate”, dijo Jace. Estaba bromeando, y sin embargo…

De vuelta a casa en Los Ángeles, los días de Jace giraban en torno a ir de una audición a otra con sus padres (es el protagonista de la serie de Netflix “The Healing Powers of Dude”, que se estrenó en enero de 2020).

Pero después de que las oficinas de casting se trasladaran a audiciones remotas, la familia Chapman vio una oportunidad de escapar no sólo de la COVID-19, sino también de los elementos omnipresentes de la cultura online.

No querían que sus hijos “fueran zombis materialistas, persiguiendo la última tendencia de la moda, el baile TikTok o las celebridades de YouTube”, dijo Chapman, de 35 años.

“Queremos que se preocupen por los problemas reales y que hagan un cambio real”.

Los Chapman, que se llaman La Familia de la Expedición en su canal de YouTube, se mudaron a bordo de su monocasco Sirena de 46 pies en abril con sus cinco hijos y han pasado el encierro navegando por las Islas del Canal en California, preparándose para circunnavegar el globo.

A bordo de la Sirena, cada niño de Chapman participa en la cuidadosa coreografía de los deberes familiares delegados. J

ace es el primer oficial de su padre Trevor, responsable de izar las velas, echar el ancla y limpiar el casco. Por la noche ayuda a vigilar durmiendo en la cabina.

Cali, de 10 años, y Kensington, de 8, limpian la cubierta, organizan y enrollan los cabos, limpian los tanques de agua y lavan la ropa a mano.

Los otros dos niños, de 3 y 5 años, se encargan de la basura y organizan los zapatos.

En lugar de poner en penitencia  a un niño maleducado, los Chapman idearon un castigo diseñado para el beneficio de la comunidad: el arduo trabajo de pulir el acero inoxidable en el barco.

“Si alguien se descuida, hay consecuencias reales aquí”, dijo Trevor Chapman, de 36 años, que dirige negocios de comercio electrónico online.

“Si no se asegura la driza por la noche, puede causar graves daños. Si no tiras la basura, dificultará el trabajo del motor.”

Mientras que los padres disfrutan del tiempo extra en familia, los niños aún necesitan amigos, algo que escasea en el mar.

Esto requiere planificación y flexibilidad para alterar los arreglos de viaje.

“Tenemos que trabajar en la socialización en el sentido de que necesitamos buscar otros barcos con niños para que haya compañía”, dijo Gifford.

“Esperar a que simplemente suceda sólo generaría tener niños solitarios”.

Sus hijos formaron un grupo de amigos con niños de seis países durante su estancia en el Pacífico Sur y el Sudeste Asiático y siguieron reuniéndose en Google Hangouts.

Muchas familias de niños embarcados se encuentran en un foro de Facebook llamado kids4sail, iniciado por Erika Lelièvre hace 10 años para encontrar compañeros de juego para su sociable niño pequeño.

“En ese momento no había ninguna comunidad de niños de botes en ninguna parte”, dijo Lelièvre, de 40 años, que vive en un bote en Stamford, Connecticut, con su esposo y su hija Lucie, que ahora tiene 11 años.

“Llegábamos a un puerto deportivo en un bote, y ellos oían: Te perdiste tal y tal por dos días. Era muy frustrante”.

La logística habitual de la vida con niños pequeños, bastante estresante en tierra, se magnifica en un barco. El día de lavandería, por ejemplo, ha sido una dura prueba para los Chapman, que no tienen un lavarropas y un secarropas en su barco.

Durante su estancia en los fondeaderos de California, tuvieron que transportar bolsas gigantes de ropa sucia en un bote hasta la orilla, conseguir el coche alquilado y llevarlo a la lavandería.

“Todavía tengo altos estándares de limpieza, pero eso ya no va a funcionar”, dijo Caci Chapman.

“La camisa de tu hijo no está sucia hasta que haya un plato lleno de salsa de espagueti en el frente, ¿sabes?”

Estar apiñado en los pequeños aposentos del barco con toda la familia a todas horas puede sentirse confinado sin muchas opciones para una escapada fácil.

Tener tus estados de ánimo y tus desavenencias al aire libre es algo a lo que las familias de los barcos para niños dicen que hay que acostumbrarse.

“No es como si pudieras ir al patio o alejarte. Tienes que ocuparte de tu bagaje allí mismo, en ese momento”, dijo Lelièvre.

“No hay lugar para correr y esconderse. Supongo que puedes ir en tu bote por un par de horas.”

A pesar de estos inconvenientes, el grupo de Facebook tiene ahora más de 5.000 miembros, incluyendo a los actuales y aspirantes a cruceros. El mapa del grupo muestra puntos para casi 350 familias en el mar.

Los padres comparten consejos para nadar con medusas, recomiendan las mejores fundas de almohadones a prueba de niños y discuten los mejores enfoques de seguridad.

El primer día del mes, las familias publican su ubicación y las edades e idiomas de sus hijos, lo que les permite reunirse en los fondeaderos y planificar las fechas de juego.

Viajar en tándem con otros barcos para niños no es difícil, dados los vientos predominantes y las temporadas de crucero.

Durante los meses de huracanes, los barcos se fondean en los centros durante meses, lo que permite a la gente conocer a sus vecinos en el mar.

Este año, la pandemia restringió esas interacciones, confinando a las familias a sus barcos e incluso deteniendo algunos viajes.

Mike Reilly, de 63 años, y Terri O’Reilly-Reilly, de 54 años, y sus dos hijos, de 9 y 11 años, pasaron el encierro en Saint Martin y consideraron la posibilidad de regresar a los Estados Unidos, hasta que se abrió Granada, una isla verde en el Caribe Oriental.

Este año, este popular destino de barcos para niños durante la temporada de huracanes también se convirtió en un refugio durante la pandemia.

“¡Buenos días, Granada, y bienvenidos a la red de los niños!” una voz alegre llega a la radio VHF que se emite dos veces por semana. Los niños se presentan, se despiden y anuncian actividades.

En el “Campamento Granada”, como lo llaman extraoficialmente los cruceros, es noche de películas en el puerto deportivo los viernes y trivia los miércoles.

Los chicos de Reilly se quedan a dormir y tienen noches de juegos con sus amigos de los barcos y pasan tiempo en Hog Island, en la costa sur, donde los pequeños deambulan con aire salvaje mientras los padres se relajan en el bar de la playa.

“Es como cualquier otro vecindario – todos los vecinos están atentos a los niños”, dijo Mike Reilly.

Después de acostar a sus hijos en Seattle, Genny Arredondo, de 40 años, y su esposo Adam, de 39, ven en YouTube canales de familias de niños en el mar. Este ritual la ayuda a sanar.

En marzo, perdió un trabajo sin fines de lucro que amaba. Poco después, su padre murió de COVID-19 justo cuando empezaban a reconectarse después de un período de distanciamiento.

De luto, decidió que era hora de actuar en su triste fantasía. Están actualizando su casa para ponerla a la venta y buscando en Internet el barco perfecto; su marido se matriculó en clases de vela.

“Para nosotros, esta pandemia fue una llamada de atención de que el mañana no está garantizado”, dijo Genny Arredondo.

“Si tienes sueños o ambiciones o aspiraciones, están destinados a ser vividos.”

c.2020 The New York Times Company

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