Los chicos producen anticuerpos más débiles contra el Coronavirus



Los niños infectados con el coronavirus producen anticuerpos más débiles y menos tipos de ellos que los adultos, lo que sugiere que eliminan la infección mucho más rápido, según un nuevo estudio publicado el jueves.

Otros estudios han sugerido que una respuesta inmunológica demasiado fuerte podría ser la culpable en personas que se enferman gravemente o mueren a causa de COVID-19.

Los niños y los parientes, con máscaras faciales para luchar contra la propagación del coronavirus, esperan entrar en la escuela primaria. Foto AP/Francisco Seco.

Una respuesta inmunológica más débil en los niños podría paradójicamente indicar que han vencido al virus antes de que éste haya tenido la oportunidad de causar estragos en el cuerpo, y podría ayudar a explicar por qué los niños se salvan mayormente de los síntomas graves de COVID, la enfermedad causada por el coronavirus.

También puede mostrar por qué es menos probable que contagien el virus a otros.

“Pueden ser infecciosos por un tiempo más corto”, dijo Donna Farber, una inmunóloga de la Universidad de Columbia en Nueva York que dirigió el estudio reportado en la revista Nature Immunology.

Tener menos anticuerpos y más débiles no significa que los niños estén en mayor riesgo de reinfecciones, señalaron otros expertos.

“No se necesita realmente una respuesta inmunológica enorme y demasiado robusta para mantener las protecciones durante algún tiempo”, dijo Deepta Bhattacharya, inmunólogo de la Universidad de Arizona en Tucson.

“No sé si me preocuparía especialmente que los niños tengan una respuesta de anticuerpos un poco más baja”.

El estudio examinó los niveles de anticuerpos de los niños en un solo momento, y fue demasiado pequeño para proporcionar información sobre cómo pueden variar los niveles con la edad.

Pero podría plantear preguntas para ciertas pruebas de anticuerpos que podrían estar faltando a los niños que han sido infectados.

Farber y sus colegas analizaron los anticuerpos del coronavirus en cuatro grupos de pacientes: 19 donantes de plasma convalecientes adultos que se habían recuperado de COVID sin haber sido hospitalizados; 13 adultos hospitalizados con síndrome de dificultad respiratoria aguda resultante de COVID grave; 16 niños hospitalizados con síndrome inflamatorio multisistémico, la rara afección que afecta a algunos niños infectados; y 31 niños infectados que no tenían el síndrome.

Alrededor de la mitad de este último grupo de niños no presentaba ningún síntoma.

Los individuos de cada grupo tenían anticuerpos, lo que concuerda con otros estudios que muestran que la gran mayoría de las personas infectadas con el coronavirus presentan una respuesta inmunológica robusta.

“Esto enfatiza aún más que esta infección viral en sí misma, y la respuesta inmune a este virus, no es tan diferente de lo que esperaríamos” de cualquier virus, dijo Petter Brodin, un inmunólogo del Karolinska Institutet en Estocolmo.

Pero el rango de anticuerpos difirió entre los niños y los adultos. Los niños fabricaron principalmente un tipo de anticuerpo, llamado IgG, que reconoce la proteína de punta en la superficie del virus. 

Los adultos, por el contrario, fabricaban varios tipos de anticuerpos contra la espiga y otras proteínas virales, y estos anticuerpos eran más poderosos para neutralizar el virus.

Los niños tenían “una respuesta menos protectora, pero también tenían una respuesta de anticuerpos menos amplia”, dijo Farber.

“Es porque esos niños no se infectan tan gravemente”.

Ninguno de los dos grupos de niños tenía anticuerpos contra una proteína viral llamada nucleocápside, o N, que se enreda con el material genético del virus.

Debido a que esta proteína se encuentra dentro del virus y no en su superficie, el sistema inmunológico sólo la vería y produciría anticuerpos contra ella si el virus estuviera ampliamente diseminado en el cuerpo, dijo.

“No se ve nada de eso en los niños, lo que sugiere que hay un curso de infección reducido si estos niños se infectan”, explicó.

El hallazgo podría socavar los resultados de las pruebas diseñadas para detectar anticuerpos contra la proteína N del virus.

Muchas pruebas de anticuerpos, incluidas las realizadas por Abbott y Roche y ofrecidas por Quest Diagnostics y LabCorp, son específicas para los anticuerpos N, por lo que podrían pasar desapercibidas para los niños que han eliminado el virus con éxito. “Esa es una implicación absolutamente interesante de ese hallazgo”, dijo Brodin.

Niveles más bajos de virus en el cuerpo también explicarían por qué los niños parecen transmitir el virus de manera menos eficiente que los adultos.

Pero los expertos instaron a tener cierta precaución en la interpretación de los resultados porque representan muestras tomadas de personas en un solo punto en el tiempo.

Las muestras de los niños y adultos más gravemente afectados se recogieron dentro de las 24 a 36 horas de haber sido admitidos o intubados por insuficiencia respiratoria; las de los niños con síntomas leves o sin síntomas se guardaron después de los procedimientos médicos.

El tipo de anticuerpos producidos por el cuerpo varía a lo largo del curso de una infección.

Esta fue una limitación de este estudio porque los investigadores podrían haber estado comparando personas en diferentes puntos de su infección, dijo Brodin. “Te arriesgas a comparar manzanas y naranjas”.

Otros expertos advirtieron que el estudio era demasiado pequeño para sacar conclusiones sobre la forma en que la respuesta inmunológica puede variar en niños de diferentes edades.

Los niños del estudio tenían edades comprendidas entre los 3 y los 18 años, con una media de edad de 11. Pero algunos estudios han sugerido que los adolescentes pueden tener el mismo riesgo de contraer el coronavirus que los adultos.

“Es muy importante entender lo que sucede en los niños”, para comprender la naturaleza de su enfermedad, pero también cómo contribuyen a la propagación del virus en la comunidad, dijo la Dra. Maria L. Gennaro, inmunóloga de la Universidad de Rutgers. Pero “tratar de estratificar por edad, es un poco exagerado en el análisis”, dijo.

Los investigadores tampoco pudieron explicar por qué los niños tienen una respuesta de anticuerpos más limitada.

Tener menos tipos de anticuerpos podría parecer algo malo, pero “tener una tonelada de anticuerpos no es necesariamente un marcador de algo bueno”, dijo Bhattacharya. “Por lo general significa que algo salió mal al principio de la respuesta”.

Al menos otro estudio ha sugerido que los niños tienen un poderoso sistema inmunológico innato, destinado a combatir los muchos patógenos nuevos con los que se encuentran, y que esta primera línea de defensa puede despejar la infección tempranamente sin necesidad de depender de anticuerpos posteriores.

Otra posibilidad es que los niños tengan alguna protección – en forma de células inmunes llamadas células T de memoria – de encuentros previos con coronavirus del resfriado común.

“¿Es todo innato? ¿O podría haber realmente algún recuerdo preexistente?” Bhattacharya dijo. “Creo que ambas cosas son posibles”.

c.2020 The New York Times Company

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